Ancien français • Fiches de vocabulaire

DAME

Étymologie

Le mot est issu du latin domina, « maîtresse de maison, épouse » ou « amie, maîtresse », et enfin « souveraine ». Domina est un dérivé de domus, « maison ».

Ancienne langue

  • Lorsqu’il entre dans la langue, le terme a le sens de « femme qui possède une seigneurie, avec autorité et commandement sur des vassaux ». Le mot suit donc une évolution sémantique parallèle à celle de dominus qui, sur le territoire gallo-roman, a pris à l’époque des Mérovingiens et des Carolingiens le sens féodal de « seigneur, maître d’un fief ».
  • Par la suite, le terme désigne surtout une « femme noble et mariée », par opposition à damoisele qui désigne au Moyen Âge une « femme noble non mariée ».
  • Dans la langue amoureuse et courtoise, le mot s’applique à l’« épouse » ou à la « femme aimée ».
  • À partir du XIIIe siècle, le terme peut renvoyer à une bourgeoisie. Néanmoins, cet emploi pour désigner une femme non noble reste rare jusqu’à la fin du Moyen Âge.
  • Dans le vocabulaire religieux, ce substantif entre dans l’expression empreinte de respect : Notre-Dame (datant de 1220), qui désigne la « Vierge Marie ».

Évolution jusqu’au français moderne

  • Le sens général du mot est désormais celui de « femme à qui sa fonction ou son rang confèrent une certaine respectabilité ». Il renvoie donc, avec une nuance de considération (qui peut parfois être ironique), à une « personne adulte du sexe féminin ».
  • Par ailleurs, ce substantif a aujourd’hui un certain nombre de sens spécialisés :
    - dans le vocabulaire religieux, il peut désigner une « religieuse de certains ordres », ou bien une « chanoinesse ».
    - dans le vocabulaire du jeu, il peut signifier « carte représentant une femme », ou bien, aux échecs, « pièce la plus importante après le roi » ; il entre enfin dans la dénomination du jeu de dames.

Conseils de lecture

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